El primer m贸dulo lunar de la India fracasa justo antes de llegar a la superficie lunar

El primer m贸dulo lunar de la India fracasa justo antes de llegar a la superficie lunar

En la madrugada del lunes 9 de septiembre, los servicios de noticias de la India informaron que nuevas im谩genes del Chandrayaan-2 muestran al Vikram en la superficie lunar. Sin embargo, la Agencia India de Investigaci贸n Espacial (ISRO) no ha comunicado en forma oficial cu谩l es el estado del robot y tampoco ha confirmado que se haya restablecido la comunicaci贸n con el m贸dulo lunar.

El intento sin precedentes de una nave espacial india de hacer un aterrizaje suave y controlado en la regi贸n polar sur de la luna ha terminado en un silencio insoportable: poco antes del aterrizaje, el robot de aterrizaje Vikram, parte de la misi贸n Chandrayaan-2, perdi贸 el contacto con el control de la misi贸n. ISRO asegura que la nave espacial dej贸 de comunicarse con la Tierra cuando se encontraba a 2 kil贸metros de la superficie lunar.



“El descenso de Vikram fue seg煤n lo planeado, y se observ贸 un rendimiento normal, hasta una altitud de 2,1 kil贸metros”, dijo Kailasavadivoo Sivan, presidente de ISRO, en un comunicado aproximadamente media hora despu茅s de la p茅rdida de se帽al. “Los datos se est谩n analizando”.

Adem谩s de establecer una primicia mundial, un aterrizaje exitoso hubiese posicionado a la India como el cuarto pa铆s en aterrizar en cualquier lugar de la superficie lunar y s贸lo la tercera naci贸n en operar un rover rob贸tico all铆. Sin embargo, el orbitador de la misi贸n Chandrayaan-2 permanece seguro en la 贸rbita lunar, con una misi贸n cient铆fica de un a帽o por delante.

鈥溌a India est谩 orgullosa de nuestros cient铆ficos! Han dado lo mejor de s铆 y siempre han enorgullecido a la India鈥, dijo el primer ministro indio Narendra Modi en un comunicado en Twitter despu茅s de la actualizaci贸n de Sivan. “隆Estos son momentos para ser valientes, y valientes seremos!”



Al igual que cualquier viaje a un mundo m谩s all谩 de la Tierra, el vuelo de Vikram fue una tarea arriesgada, que requiri贸 que el m贸dulo de aterrizaje se desacelerara casi por completo, escaneara de forma aut贸noma los obst谩culos de la superficie y luego tomara medidas para evitarlos durante el aterrizaje. La mayor铆a de los intentos de aterrizar robots en la luna han fracasado, ya sea durante el lanzamiento o en el camino a la superficie.

“Aunque tuvimos una inserci贸n orbital lunar exitosa, el aterrizaje es el momento aterrador”, dijo Sivan en una conferencia de prensa en agosto.

En una entrevista antes del intento, Dana Hurley, cient铆fica planetaria del Laboratorio de F铆sica Aplicada de la Universidad Johns Hopkins, expres贸 el nerviosismo que sienten los cient铆ficos planetarios de todo el mundo con cada aterrizaje de una nave espacial, porque saben muy bien qu茅 puede salir mal.

“Siempre estamos emocionados y nerviosos, porque sabemos que es algo muy dif铆cil de hacer”, dice Hurley. “Es un negocio dif铆cil”.



Ubicaci贸n polar

Desde su lanzamiento el 22 de julio, Chandrayaan-2 ha pasado las 煤ltimas semanas avanzando lentamente hacia la luna, llegando finalmente a la 贸rbita lunar el 20 de agosto. El 2 de septiembre, Vikram se separ贸 del orbitador de la misi贸n, y el m贸dulo de aterrizaje reci茅n liberado comenz贸 una serie de maniobras de frenado para bajar a su 贸rbita y prepararse para el aterrizaje.

Si las cosas hubiesen continuado sin problemas, Vikram y Pragyaan, el peque帽o rover con energ铆a solar que transportabe, se hubiese establecido en la luna a una latitud de aproximadamente 70 grados al sur, en una monta帽a entre los cr谩teres Manzinus C y Simpelius N.

Aunque t茅cnicamente no est谩 en el polo sur lunar, el sitio objetivo de Chandrayaan-2 era, lejos, el m谩s meridional seleccionado para un aterrizaje lunar suave. El pr贸ximo m贸dulo de aterrizaje m谩s meridional, el Chang’e-4 de China, se encuentra en una latitud sur de aproximadamente 45,5 grados en el lado lejano de la luna, a unas 1931 kil贸metros del sitio objetivo de Vikram.

Este sitio de aterrizaje es “un lugar nuevo que no hemos visto antes, por lo que es otra 谩rea de datos de detecci贸n remota”, dice Clive Neal, un ge贸logo lunar de la Universidad de Notre Dame, en una entrevista antes del intento de aterrizaje. “Sin duda iba a mejorar nuestro conocimiento de c贸mo es la luna en esas 谩reas, por lo que fue otro muy buen lugar para la ciencia y la exploraci贸n”.



El objetivo cient铆fico de Chandrayaan-2 es estudiar la distribuci贸n de hielo en la regi贸n del polo sur y otros compuestos llamados vol谩tiles. El componente orbitador a煤n podr谩 hacer mapas de alta resoluci贸n de la superficie lunar, as铆 como la aparici贸n de ciertos elementos como el magnesio. Su sistema de radar tambi茅n podr谩 “escuchar” el sonido revelador del hielo mezclado con el suelo lunar.

“El conjunto de instrumentos orbitadores en s铆 ampliar铆a el horizonte de informaci贸n, con una cobertura extendida en el rango infrarrojo para capturar con mayor precisi贸n [el] car谩cter de hidrataci贸n de la superficie lunar”, dijo Deepak Dhingra, cient铆fico planetario del Instituto Indio de Tecnolog铆a de Kanpur, en un correo electr贸nico despu茅s del intento de aterrizaje. 鈥溌ay una enorme cantidad de ciencia esperando que suceda! Mant茅nganse al tanto.”

Pero los cient铆ficos de todo el mundo estaban esperando los resultados de Vikram y Pragyaan sobre todo. Las misiones lunares anteriores, incluido el orbitador Chandrayaan-1 de la India, encontraron evidencia de que los suelos en los polos lunares contienen hielo, que podr铆a ser un recurso invaluable para los futuros astronautas lunares. El hielo lunar tambi茅n archiva la historia del sistema solar temprano, ya que el agua lleg贸 a la luna de varias maneras, incluidos los antiguos impactos de cometas.



Todos los ojos hacia arriba
Sin embargo, aterrizar a una latitud tan alta no es poca cosa. Durante las misiones tripuladas de Apolo, los dise帽adores de la NASA no intentaron aterrizar cerca de los polos lunares por motivos de seguridad. Si el motor del cohete de la nave espacial Apollo hab铆a fallado durante un intento de entrar en la 贸rbita lunar, la NASA quer铆a asegurarse de que los astronautas pudieran dar vueltas alrededor de la luna y regresar a la Tierra usando 煤nicamente la gravedad. Esta restricci贸n de “retorno libre” limit贸 los sitios de aterrizaje del Apolo a una banda estrecha al norte y al sur del ecuador de la luna.

Los robots no tienen las mismas preocupaciones por regresar a la Tierra, y desde la 贸rbita, el polo sur de la luna se encuentra entre los parches mejor estudiados del terreno lunar. Tres misiones anteriores, incluyendo el orbitador Chandrayaan-1 de la India, dispararon peque帽os impactadores contra la superficie de la regi贸n para levantar nubes de escombros que los orbitadores de arriba podr铆an analizar.



Aun as铆, todav铆a no se han intentado aterrizajes suaves al sur de Chang’e-4 y como las misiones recientes subrayan, muchas cosas pueden salir mal en el camino hacia la superficie. En abril, la nave espacial israel铆 Beresheet de la organizaci贸n sin fines de lucro SpaceIL se estrell贸 durante los momentos finales en su intento de aterrizaje lunar. Si Beresheet lo hubiera logrado, se habr铆a convertido en la primera nave espacial con fondos privados en aterrizar en la luna de manera controlada.

En agosto, Sivan dijo que ISRO hab铆a aprendido lecciones de Beresheet y otros intentos de aterrizaje lunar, se帽alando que muchas otras naves espaciales hab铆an intentado, y no hab铆an logrado, llegar a la luna en una pieza. “Una cosa buena es que estamos aprendiendo de sus fracasos”, dijo.

Dhingra, quien comenz贸 su carrera con Chandrayaan-1, expres贸 su esperanza de que incluso los datos parciales del descenso de Vikram pudieran ser rescatados.

“Se ha invertido una d茅cada de esfuerzo en Chandrayaan-2, y deseo que podamos extraer todo lo que tiene para ofrecer, incluso si se trata de una falla de cualquier tipo”, dijo en un correo electr贸nico.



Aunque es posible que Vikram no haya aterrizado suavemente, forma parte de una ola global m谩s grande de exploradores lunares rob贸ticos. La NASA se ha asociado con compa帽铆as privadas para enviar instrumentos cient铆ficos a la luna, y pa铆ses como China, Rusia, Jap贸n y Corea del Sur tienen planes de enviar naves espaciales a la luna en la pr贸xima d茅cada.

En una entrevista antes del intento de aterrizaje, Neal expres贸 su optimismo sobre el futuro de la exploraci贸n lunar: “es emocionante ver naciones que no estuvieron involucradas en la carrera espacial de los a帽os 60 yendo a la luna”, dice. 鈥淒emuestra que estamos tratando de salir de este planeta y explorar, y no se trata s贸lo de Estados Unidos o Rusia. Tambi茅n lo est谩n haciendo otros pa铆ses鈥.



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